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Dakar 2023: Sébastien Loeb raddoppia

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Quest’anno, Sébastien Loeb indossa un doppio cappello alla Dakar. Dal 2016, l’alsaziano partecipa come pilota alla più grande gara di rally-raid del mondo, con l’ambizione di ottenere lì un primo successo. D’ora in poi anche qui è rappresentato attraverso la squadra che porta il suo nome. Questo è il Team Sébastien Loeb Racing (SLR), che ha co-fondato nel 2011 con Dominique Heintz, lo sponsor che lo ha sostenuto al suo debutto nei rally nel 1997. In occasione della 4a edizione della Dakar in Arabia Saudita, da dicembre Dal 31 al 15 gennaio la SLR entra a far parte della categoria SSV (Side by Side Vehicle), quella dei veicoli leggeri. “Ho consigliato alla squadra di impegnarsi in SSV perché è una categoria che funziona bene, spiega Sébastien Loeb. Consente ai piloti di accedere alla Dakar a un prezzo più ragionevole rispetto al T1 (categoria regina). E’ un’auto veloce perché compete con le macchine grandi su certe tappe. È anche un buon passaggio per i motociclisti che vogliono andare in macchina. Ci sono sempre più partecipanti ed è super divertente da guidare perché è molto efficiente sulle dune e in pista”.

Per massimizzare le sue possibilità di successo nel deserto, la SLR ha scelto di collaborare con il produttore Polaris, vincitore della Dakar 6 volte nella categoria SSV. Il progetto stabilito tra le due entità copre 5 anni, con l’obiettivo di una vittoria in SSV T4 sul principale evento di rally-raid durante questa scadenza. “Questa collaborazione con Polaris è l’occasione perfetta per lanciare il team nel rally-raid, continua il nove volte campione del mondo di rally. Ho provato una RZR di serie, con la nuova atmosfera a 4 cilindri, c’è coppia ovunque. Anche il telaio è cambiato molto, soprattutto per quanto riguarda gli assi anteriore e posteriore. In termini di efficienza, è davvero sbalorditivo, agile, va ovunque e ha incredibili capacità motorie. Per questo primo da SLR e Polaris, iniziamo con un T4. Essendo più vicino alla serie, è meno costoso di un T3, ma ha un livello di prestazioni già molto elevato. Anche se non guido per la mia squadra, dato che sono in macchina con BRX Prodrive, sarà bello incontrare i ragazzi del team alla Dakar. Siamo tutti isolati nel deserto, quindi è bello avere degli amici con me”.

Come sottolinea Sébastien Loeb, la categoria SSV è un trampolino di lancio ideale per i motociclisti che desiderano scoprire il pilotaggio di una macchina a 4 ruote. Inoltre, il primo pilota del team è il francese Xavier de Soultrait, alla ricerca di una nuova sfida dopo 8 partecipazioni in moto alla Dakar. “Xavier ha una grande esperienza nei rally-raid, ora deve fare un po’ di esperienza con il suo copilota, sapendo che conosce la navigazione, si confida il nativo di Haguenau. All’inizio, deve andare per mano e sentirà rapidamente le cose. Dopo, è sicuro che se avrà bisogno di consigli di guida o altro, io ci sarò. Per 11 anni, la SLR ha seguito gli impegni di Sébastien Loeb attraverso programmi di rally, rallycross e circuiti, con Dominique Heintz come Team Principal. D’ora in avanti, avendo l’alsaziano fatto del trofeo del vincitore alla Dakar uno dei suoi obiettivi principali, è logico che la squadra che porta il suo nome segua le sue orme nei rally-raid, sebbene non sia direttamente della categoria auto (T1/ T2). “Non ho mai vinto la Dakar, ma sono sempre stato in gioco, quindi penso di poter portare la mia esperienza alla squadra”ammette Sébastien Loeb.

Mentre la SLR festeggia il suo battesimo alla Dakar, il pilota 48enne registra la sua settima partecipazione in 8 anni, avendo saltato l’edizione 2020. Ad oggi il suo miglior risultato finale è un 2° posto, conquistato due volte: nel 2017, a bordo della Peugeot 3008 DKR in compagnia del suo storico navigatore monegasco Daniel Elena, poi lo scorso gennaio, al volante della Prodrive Hunter del Bahrain Team Raid Xtreme (BRX) con il quale condivide l’abitacolo con Fabian Lurquin. Il 23 ottobre in Andalusia il duo franco-belga ha conquistato la prima vittoria nel campionato del mondo di rally-raid (W2RC), piazzandosi nella classifica di vicecampione alle spalle dell’equipaggio composto da Nasser Al-Attiyah e Mathieu Baumel. “La Dakar è un’avventura complicata, una gara di durata di due settimane, attraversi tanti stati diversi, analizza Sébastien Loeb. Bisogna prestare attenzione alla navigazione, all’affidabilità, alla preparazione con il team e alla collaborazione con il copilota. Ci sono alti e bassi, non è davvero facile emotivamente. Sappiamo che è lunghissimo e che tutto si può decidere all’ultimo giorno, quindi è una gara difficile da gestire. Bisogna saper curare le meccaniche per non rompere tutto, poi attaccare quando serve”.

Nel valutare le sue possibilità di successo finale alla Dakar, Sébastien Loeb rimane cauto sul livello dei due principali concorrenti di BRX, vale a dire la Toyota, vincitrice uscente con Nasser Al-Attiyah, e l’Audi, in lizza per una vittoria storica con il suo prototipo ibrido, la Audi RS Q e-tron E2 (Auto Moto n°318 e n°319). “Non sappiamo esattamente dove sia la concorrenza, riconosce l’alsaziano. Sappiamo che la nostra macchina, la Prodrive, si comporta abbastanza bene. Da quello che abbiamo visto, la Toyota dovrebbe essere molto vicina, soprattutto con Nasser. Per noi la grande incognita è Audi, con la tecnologia che non c’entra nulla. È un sistema di azionamento effettuato da motori elettrici, con un generatore che carica le batterie. È chiaro che l’elettrico ha una risposta istantanea ad ogni colpo del gas. Anche se la FIA (Federazione Internazionale dell’Automobile) cerca di fare un giusto bilanciamento delle prestazioni per tutti, siamo ancora un po’ nell’incognita. Inevitabilmente, spero che saremo coinvolti. Poiché dura altri 15 giorni, dovremo mantenere la concentrazione e trovare il ritmo giusto, soprattutto perché quest’anno le tappe della Dakar sono a priori più difficili. Senza neutralizzazione nel mezzo, fa porzioni di 500 km in un colpo solo, senza sapere a che punto sei in classifica, quindi puoi perdere velocemente minuti importanti. Questa edizione si preannuncia complicata, con la concorrenza, ma abbiamo cercato di prepararci bene quindi tutto sembra andare bene”.

Mentre la 45a edizione dell’evento viene lanciata il 31 dicembre, Sébastien Loeb aggiunge, con un leggero sorriso: Faccio comunque appello all’organizzatore, se potesse iniziare la Dakar intorno al 6 gennaio, come accadeva una volta, non sarebbe male”. Nelle due settimane di gara, i concorrenti dovranno percorrere 8.549 km, di cui 4.706 km di speciali, da ovest a est, fino all’arrivo di Dammam domenica 15 gennaio.

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