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NBA – I Sacramento Kings non sono più i re delle sconfitte

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ACCENDI IL RAGGIO!” (“Accendi il laser”, in VF) Ululano i tifosi presenti lunedì sera al Golden Center di Sacramento per lo scontro della Western Conference tra i loro amati Kings, terzo, e i Grizzlies, delfini dei Nuggets. Sì, loro non sognano no – o forse possono finalmente iniziare a sognare – la loro squadra del cuore è sul podio ed è in grado di qualificarsi per i playoff a metà stagione. La franchigia non l’ha mai saputo. Sono sempre stati tra i più rumorosi e i più caldi del campionato, anche quando la loro franchigia monopolizzava il fondo della classifica e incatenava scelte sbagliate anno dopo anno.

Quindici anni di sventura

Quindi, ora che i King hanno alzato la testa, si stanno godendo ogni momento. Ogni vittoria viene celebrata con un raggio laser inviato in cielo dalla stanza. “Accendi il raggio“, ripetono più e più volte, mentre i loro beniamini infliggono una correzione ai Grizzlies (133-100). Hanno motivo di essere ottimisti e semplicemente felici. La squadra è tornata da così lontano. Uno zimbello della NBA per più quindici anni, un circo perpetuo, ora è il migliore della California, stato che però comprende Los Angeles Lakers e Clippers oltre ai Golden State Warriors, campioni in carica, ma oggi è comunque il più alto in classifica con 27 vittorie e 19 sconfitte, che è già un successo in più rispetto alla scorsa stagione quando ci sono ancora più di 30 partite da giocare!

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De’Aaron Fox

Credito: Getty Images

È una bella vendetta. Qualche mese fa, i Kings stavano ancora subendo una raffica di critiche dopo essersi separati da Tyrese Haliburton, un giovane leader con un brillante futuro. La capolista aveva poi recuperato Domantas Sabonis. Un pivot di talento, certo, ma con un contratto a breve. Soprattutto, è sembrata ancora una volta una decisione presa senza alcuna riflessione a lungo termine, il tipo di scelta che ha portato l’organizzazione in questa spirale discendente dopo le partenze di Peja Stojakovic, Mike Bibby, Chris Webber e compagnia, icone di un magnifico ruolo nei primi anni 2000. L’ultima squadra veramente vibrante di Sacramento e anche una delle poche nella storia senza gloria del franchise da quando si è trasferito nel nord della California nel 1985.

Da allora si sono qualificati per i playoff solo dieci volte. L’ultima stagione risale al 2006. Nessuno fa peggio in NBA. Quindi, dietro ogni trasferimento, c’è un contesto. Quasi un anno dopo il sorprendente trasferimento di Haliburton in Indiana, il commercio sembra vantaggioso per tutti… almeno per ora. Potrebbe esserlo meno in futuro, perché il playmaker sembra destinato a una carriera multipla da All-Star. Ma è sotto la spinta di Sabonis che Sacramento gira un angolo. Il lituano è ovviamente il figlio di suo padre, vale a dire un giocatore di basket creativo, un ottimo passatore per la sua taglia e capace di influenzare il gioco in molti modi diversi. Ha compilato la sua sesta tripla doppia della stagione contro Memphis (14 punti, 10 rimbalzi, 11 assist) ed è il fulcro della fiammeggiante offensiva dei Kings.

Finalmente una squadra competitiva e coesa a Sacramento

I leader hanno cercato di mettere insieme subito una squadra competitiva. Sabonis, 26 anni, sta diventando maggiorenne. Sta entrando nel periodo migliore della sua carriera. Punta a 19 punti, più di 12 rimbalzi e più di 7 assist a partita. Non è un candidato MVP di per sé, ma il suo nome merita di emergere nella discussione (per esempio per il quinto posto) riguardante il più alto riconoscimento individuale della NBA. È un ottimo duo con il 25enne De’Aaron Fox, un playmaker più a suo agio nell’attaccare il cerchio che nel gestire davvero la palla. I due si completano bene. Soprattutto, sono pronti. Pronto a pesare.

Sacramento Re

Credito: Getty Images

Questo è ciò che conta per i re. Intorno, Harrison Barnes è un veterano (molto) affidabile. Kevin Huerter, 24 anni, un super debuttante in difesa. Anche lui sta iniziando a crescere davvero dopo aver maturato diversi anni di esperienza in campionato. Keegan Murray è un novellino ma è un novellino più vecchio della media. Ha “già” 22 anni. Il tutto è coerente e corrisponde alla stessa linea guida: riuscire a trovare un posto nella top-8 della Western Conference il più velocemente possibile dopo 16 anni di scarsità.

Sacramento non è la squadra del futuro. È difficile immaginare che i Kings facciano davvero grandi mosse negli anni a venire per competere con Memphis o New Orleans o le altre grandi squadre occidentali nel 2025 o 2026. Probabilmente ci sarà una progressione interna perché questo gruppo è giovane. Ma non c’è una futura superstar come Zion Williamson o Ja Morant. Tanto più che questo sviluppo e questo probabile ritorno ai playoff avranno un prezzo: sarà necessario allungare abbastanza profumatamente Sabonis e Barnes. Probabilmente nemmeno i principali free agent renderanno Sacramento una destinazione privilegiata. All’improvviso, i Kings non possono puntare a più di un primo o secondo round dei playoff. Ma a questo punto, davvero, non importa. I tifosi hanno sofferto così tanto in passato che preferiscono concentrarsi sul presente, assaporarlo, senza pensare troppo al futuro. Lascia che appiccichino il fuoco e accendano il laser.

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